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El proyecto Kuiper de Amazon espera lanzar los dos primeros prototipos de satélites a finales de 2022

El ambicioso proyecto de satélite-internet de Amazon, el Proyecto Kuiper, pretende lanzar sus dos primeros prototipos de satélites en el cuarto trimestre de 2022, según una licencia de lanzamiento experimental que la empresa ha presentado hoy ante la Comisión Federal de Comunicaciones. Denominados KuiperSat-1 y KuiperSat-2, los dos prototipos se lanzarán en un nuevo cohete experimental llamado RS1, que está desarrollando actualmente la empresa ABL Space Systems, con sede en El Segundo (California).

El objetivo de Kuiper es lanzar una gigantesca constelación de hasta 3.236 satélites en la órbita baja de la Tierra durante la próxima década para proporcionar cobertura de Internet de banda ancha de baja latencia a la superficie. El plan es dar servicio a las comunidades rurales y otras zonas donde es difícil proporcionar infraestructura para los servicios tradicionales de Internet. Es un concepto similar al de Starlink, la constelación de satélites de Internet de banda ancha de SpaceX, que propone enviar cerca de 12.000 a la órbita baja de la Tierra. Pero a diferencia de Kuiper, Spacex ha lanzado realmente más de 1.700 de sus satélites e incluso ha creado un programa beta para cientos de usuarios. Kuiper aún no ha lanzado ningún satélite.

Ahora, la filial de Amazon parece estar casi lista para empezar. La semana pasada, la empresa mostró las pruebas de los propulsores que utilizarán los satélites para maniobrar en el espacio. Y Kuiper afirma que estos primeros prototipos permitirán a la empresa probar la misma «tecnología de comunicaciones y redes» que se incluirá en los satélites definitivos. Los dos prototipos operarán a 366 millas, o 590 kilómetros, sobre la Tierra. KuiperSat-1 y KuiperSat-2 albergarán gran parte de la tecnología necesaria para la constelación final, incluyendo antenas, módems, y energía y propulsión.

Durante su estancia en el espacio, los satélites se utilizarán para probar su capacidad de conexión con cuatro terminales de usuario de Kuiper y una estación terrestre en McCulloch, Texas, diseñada para enviar y recibir señales de banda ancha desde la nave. La secuencia completa de pruebas está programada para durar sólo 10 minutos mientras cada satélite pasa por encima.

«No hay nada que sustituya a las pruebas en órbita, y esperamos aprender mucho dada la complejidad y el riesgo de operar en un entorno tan desafiante», dijo Rajeev Badyal, vicepresidente de tecnología del Proyecto Kuiper, en un comunicado. «Estamos impacientes por empezar». Hasta el momento, Kuiper dice haber realizado algunas pruebas sobre el terreno con sus terminales de usuario, afirmando obtener velocidades máximas de rendimiento de hasta 400 Mbps. El programa beta de Starlink anuncia velocidades de descarga de hasta 100 Mbps y 200 Mbps.

La elección de Kuiper de hacer volar sus dos primeros prototipos en el cohete RS1 de ABL es inesperada. En abril, la empresa anunció que había adquirido nueve vuelos del cohete Atlas V de United Launch Alliance para lanzar lotes de satélites Kuiper. Sin embargo, ABL aún no ha lanzado ninguno de sus cohetes. La empresa afirma que pretende realizar su primer lanzamiento de prueba con el RS1 antes de finales de año desde Alaska. Kuiper afirma estar «impresionado por las capacidades únicas de ABL, su rápido progreso en el desarrollo y su dedicación a los clientes», según un artículo publicado hoy en su blog. El cohete RS1 de ABL tendrá la capacidad de lanzar aproximadamente 1,5 toneladas de carga útil a la órbita baja de la Tierra a un precio aproximado de 12 millones de dólares por vuelo, lo que, según Kuiper, es la «capacidad y la rentabilidad adecuadas para apoyar nuestro perfil de misión». Un portavoz de Amazon confirmó que el RS1, más pequeño, es más apropiado para el lanzamiento de dos satélites, mientras que Kuiper planea utilizar los cohetes Atlas V para desplegar la constelación completa.

Junto con la noticia de hoy, Kuiper también intenta tranquilizar a la comunidad espacial asegurando que la empresa intentará mitigar cualquier efecto perjudicial de sus satélites. Una de las grandes críticas a las megaconstelaciones propuestas, como Kuiper y Starlink, es que darán lugar a un entorno mucho más saturado en la órbita baja de la Tierra, lo que aumentará la probabilidad de colisiones en el espacio y dificultará el lanzamiento de satélites en el futuro. Kuiper afirma que sacará sus prototipos de satélites de la órbita cuando termine de probarlos, sumergiéndolos en la atmósfera terrestre, donde se quemarán.

Kuiper también dice que ha estado «trabajando con los astrónomos y otros en la industria para reducir la visibilidad de los satélites del Sistema Kuiper». Los astrónomos han expresado su preocupación por el aumento de las megaconstelaciones de satélites, ya que la afluencia de satélites brillantes provocará más interrupciones en las observaciones del cielo nocturno. Para ayudar a amortiguar el brillo de sus satélites, Kuiper está incluyendo un parasol en uno de los dos prototipos para disminuir su capacidad de reflejar la luz del Sol. «Recogeremos datos para comparar la reflectividad de las dos naves espaciales y compartiremos cualquier aprendizaje con la comunidad astronómica tras la misión», escribió Kuiper en su blog. SpaceX también ha lanzado más de 1.000 de sus satélites con parasoles, o viseras, para amortiguar su brillo.

Este último anuncio de Kuiper se produce una semana después de que la compañía anunciara una asociación con Verizon para ampliar la cobertura 4G / LTE y 5G del operador a más zonas desatendidas. Dicho acuerdo depende de que Kuiper lance primero sus satélites.

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