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El Instagram es realmente tan adictivo como las drogas

Instagram nos está dando tos, resfriados y pérdida de memoria

“Tu ritmo cardíaco ha subido de 60 a 100 ppm”, entonó el profesor monitoreando la máquina a la que estaba conectado.

No, no acababa de enterarme de que mi novio estaba haciendo trampas – había tocado el logotipo familiar de Instagram para ver una imagen que había publicado de mí mismo y que recibía una avalancha de corazones rojos en miniatura.

Después de calcular con suficiencia que mi foto estaba en camino de pasar la marca de los 50 “likes” en menos de media hora, procedí a recibir un goteo de imágenes de Rita Ora en bikini, los miembros bronceados de Kylie Jenner y un video de Megan Barton-Hanson cerrando los labios con su novia Demi Sims.

Regularmente me he preocupado de si la cantidad de tiempo que dedico a desplazarme obsesivamente, a tocar y a que me gusten las cosas en Instagram es bueno para mí, algo a lo que me acuerdo mientras lucho contra el impulso de revisar automáticamente la historia de mi amiga Samira en la parte superior de mi pantalla.

Por eso me he apuntado a un experimento para saber exactamente qué pasa cuando me conecto.

Instagram ha sido culpado de una letanía de problemas de salud mental y física, desde problemas de imágenes corporales hasta tos, resfriados e incluso verrugas, así que estoy decidido a descubrir exactamente qué efecto tiene ese “pergamino rápido” en el cuerpo.

Adicción milenaria a la aplicación

De los mil millones de usuarios que se calcula que tiene la aplicación en todo el mundo, más de la mitad tiene menos de 34 años.

Claro, ha reunido a gente de ideas afines por buenas causas como #bodypositivity y ha dado poder a una gran cantidad de mujeres para que se conviertan en millonarias autodirigidas ‘influyentes’.

Pero Instagram ha sido objeto de críticas en los últimos meses, con la aplicación que anunciaba que prohibía compartir imágenes “gráficas” de autolesiones en febrero, después de que el padre de Molly Russell, de 14 años, le echara la culpa de su suicidio.

A menudo me he preguntado por qué me cuesta tanto borrar la aplicación de mi teléfono durante más de unos días, o por qué estoy tan alerta después de un largo tiempo antes de acostarme.

Así que para averiguar lo que realmente está pasando bajo mi piel, me dirijo a la Universidad de Swansea, donde Phil Reed, profesor de psicología, ha estado estudiando el impacto de los medios sociales en el cuerpo.

Es como un autobús que se precipita hacia ti.

“Cada vez que vas a Instagram, si eres un usuario empedernido, se desencadena una respuesta de ‘pelear o escapar'”, explica.

Esto se debe al cortisol, la hormona del estrés, que inunda tu cuerpo para ayudarte a responder a lo que percibes como peligroso y, en consecuencia, eleva tu ritmo cardíaco y tu presión arterial.

“La aplicación te hace pensar que estás en medio de una carretera con un autobús de dos pisos corriendo hacia ti, todo el tiempo”, dice Phil.

Para demostrarlo, prueba tanto mi frecuencia cardíaca como la conductividad eléctrica de la piel -esencialmente lo interesado o ansioso que estoy- en tiempo real en su laboratorio.

Un aumento en la frecuencia cardíaca obviamente significa que algo está sucediendo, y la prueba cutánea funciona monitoreando qué tan sudorosa se pone la piel, ya que cuanto peor es la transpiración, más alerta tiende a estar una persona.

Las imágenes de las plantas en una pantalla mantienen mi ritmo cardíaco en un descanso saludable de 60bpm.

Pero tan pronto como miro la página de inicio de sesión de Instagram – boom, se dispara a 100bpm (el nivel de una caminata rápida, a pesar de que estoy sentado).

Para poner eso en perspectiva, en el reciente Apolo 11 los espectadores vieron el ritmo cardíaco de Buzz Aldrin entrar a tan sólo 88bpm cuando fue catapultado a la luna.

Y el profesor Reed explicó que mi prueba de sensibilidad cutánea mostró que mi cuerpo estaba alerta y listo para la acción, aunque yo estaba sentado quieto.

También miré todo tipo de publicaciones durante la prueba. Vi a una amiga que se dirigía a su casa después de pasar seis meses en Hong Kong, miré un gracioso meme de Prince George y vi algunas fotos de playa que un ex había publicado.

Pero no eran los puestos en sí mismos los que me afectaban.

Mi desesperación por ver lo que la gente estaba haciendo, mi necesidad de información, estaba teniendo un profundo efecto en mi cuerpo.

Por supuesto que ver esas fotos de bikini de Rita Ora y el último goss de Kardashian me puso celoso (¿cómo es que siempre están de moda cuando estoy atascado trabajando?) pero lo aterrador fue que esto no era lo que estaba provocando mi ritmo cardíaco.

En realidad, simplemente conectarse a Instagram lo hizo. La anticipación de los gustos, las nuevas fotos de los amigos y, si tenía suerte, un DM descarado, era todo lo que se necesitaba.

Ahora, obviamente tener las manos sudorosas no es lo ideal, pero puedes vivir con ello. Sin embargo, las consecuencias de tener un ritmo cardíaco en constante aumento son más preocupantes, esencialmente porque significa que tu cuerpo está en un estado de estrés constante.

Problemas de inmunidad, depresión y aumento de peso

“Es normal que las cosas estresantes provoquen un pico de cortisol, pero aunque es relativamente pequeño, comparado con el efecto de una droga psicoactiva, está sucediendo a los usuarios con mucha más frecuencia”, explica el profesor Reed.

El problema es que todas esas “miradas rápidas” a aplicaciones como Instagram están alterando tus niveles normales de cortisol, causando constantes inundaciones de la hormona en tu cuerpo y cerebro.

Considero las 186 veces (sí, realmente) que he cogido mi teléfono para entrar en Instagram ya ese día -es decir, durante mis ocho horas de uso de Internet, que, según él, es “bastante normal” para mi grupo de veintitantos años- y empiezo a darme cuenta de que el profesor tiene razón.

Y las cosas se vuelven preocupantes cuando se aprende lo que los niveles de cortisol consistentemente altos pueden hacerle al cuerpo.

“Los grandes usuarios de los medios de comunicación social o de Internet han suprimido la inmunidad y tienen un 30 por ciento más de probabilidades de contraer infecciones de las vías respiratorias superiores y de estar más expuestos a cosas como resfriados, toses, estornudos y verrugas”, revela el profesor Reed.

Aterradoramente, me doy cuenta de que he tenido una serie de toses y resfriados persistentes en los últimos dos años. Aún más preocupante es que muchos de ellos han coincidido con mi mayor uso de Instagram.

Los altos niveles de la hormona del estrés pueden causar todo tipo de estragos en tu cuerpo también, causando aumento de peso, acné, moretones fáciles, dolores de cabeza y fatiga severa.

Todo eso de ‘gustar’ corre el riesgo de perder la memoria

Esto se suma al profundo impacto que el cortisol puede tener en tu cerebro.

El profesor Reed explica que puede inflamar el área que se ocupa de las emociones, lo que aumenta el riesgo de depresión.

De hecho, un estudio publicado en noviembre por la Universidad de Pensilvania reveló una relación entre la aplicación y la depresión o la soledad, explicando que los usuarios pueden comparar sus vidas con las que ven en línea y sienten que no están a la altura.

El año anterior, una serie de investigaciones la calificaron de la peor aplicación para la salud mental de los jóvenes, la culparon de trastornos del sueño en los adolescentes y la relacionaron con problemas de imagen corporal entre las mujeres jóvenes.

Esto no es de extrañar si se tiene en cuenta que el 59% de los adolescentes que utilizan la aplicación dicen que han sido intimidados en línea.

Celebridades milenarias como Khloe Kardashian, Pete Davidson, Justin Bieber y Daisy Ridley incluso se han quedado sin conexión tras un acoso implacable.

El cortisol también puede afectar el hipocampo – crucial para recordar cosas.

“Hemos descubierto que los milenials tienen una memoria mucho más pobre que las generaciones anteriores”, añade el profesor Reed.

La corteza prefrontal, responsable de cosas como el control y la planificación de los impulsos, también puede verse afectada, disminuyendo la inhibición y el control de una persona.

Señala que no todo el mundo es tan susceptible a los encantos de las redes sociales. “Los que tienen más de 40 años han escapado, pero los que realmente sufren son los que tienen menos de 35 años”, señala.

Los investigadores aún no saben si se debe a que los medios sociales han afectado los cerebros aún en desarrollo, o si la exposición continua desde el nacimiento ha causado el daño.

Diseñado para mantenernos en movimiento

Hay más malas noticias para aquellos de nosotros que somos vulnerables, ya que aplicaciones como Instagram no dan tiempo a que nuestros niveles de cortisol se estabilicen.

“Nos mantienen en un horario variable”, dice el profesor Reed. “Así que no sabemos cuándo vamos a tener notificaciones importantes, lo que nos hace constantemente hiper-vigilantes.”

Es cuando nuestros cuerpos están en modo de lucha o huida, inundados por el cortisol que nos hace sentir nerviosos y ansiosos y listos para huir de un león atacante…. o en este caso, comprobar cuántos me gusta tiene nuestra foto.

Y están las herramientas que usan para seguir arrastrándonos.

“Las compañías de medios sociales han creado sus aplicaciones con todas las cualidades de una droga adictiva”, explica.

“Los sitios tienen efectos físicos dependiendo de lo que hacen por nosotros – y eso puede variar de persona a persona.

Para la mayoría, actúa como una droga sedante como un opioide; para unos pocos, principalmente jugadores, podría actuar como un estimulante como la cocaína”.

Las funciones de desplazamiento, los algoritmos que nos presentan un contenido particular y las funciones “similares” nos hacen volver a por más.

“Es puramente para que puedan vendernos”, dice. De hecho, es un negocio lucrativo: Instagram obtuvo unos ingresos estimados de 6,62 millones de dólares el año pasado. 

¿Protección contra la dependencia digital?

Afortunadamente, se están tomando medidas para protegernos. Apenas la semana pasada se anunció que Instagram estará entre los sitios de medios sociales que serán multados por el gobierno por mostrar videos “dañinos”, y el mes pasado la aplicación comenzó a desplegar la eliminación de su característica de “me gustas”.

Una ley SMART (Social Media Addiction Reduction Technology) está siendo discutida en los Estados Unidos para reducir las características adictivas.

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